Il Montana ha una storia di costruzione di incroci per la fauna selvatica. Ha un futuro?

 Il Montana ha una storia di costruzione di incroci per la fauna selvatica.  Ha un futuro?

Gli ecologisti stradali affermano che gli attraversamenti della fauna selvatica sono uno dei modi migliori per ridurre le collisioni tra fauna selvatica e veicoli e mitigare uno degli impatti umani più significativi sugli ecosistemi. Questa serie in tre parti esamina l’approccio del Montana alle iniziative incrociate mentre il governo federale si prepara a realizzare un progetto pilota da 350 milioni di dollari, il più grande investimento del suo genere nella storia degli Stati Uniti.


Durante un’udienza del 17 novembre, Martha Williams ha risposto dozzine di domande che ti aspetteresti che un direttore entrante del Fish and Wildlife Service degli Stati Uniti risponda al comitato del Congresso considerando la sua nomina. Dopo aver parlato di una vita “immersa nella conservazione”, il Maryland fattoria in cui è cresciuta e le lezioni che ha appreso alla guida del Dipartimento per la pesca, la fauna e i parchi del Montana, i membri della commissione per l’ambiente e i lavori pubblici del Senato hanno criticato Williams sui cambiamenti climatici, la caccia nei rifugi della fauna selvatica e l’Endangered Species Act amministrato dall’USFWS.

Quindi il presidente del comitato Tom Carper, D-Delaware, le ha presentato una domanda inaspettata: in che modo l’esperienza di Williams con gli incroci della fauna selvatica nel Montana l’ha preparata ad aiutare a realizzare un programma pilota federale da 350 milioni di dollari che mira a ridurre le collisioni tra animali selvatici e veicoli e aumentare la connettività dell’habitat?

Williams ha descritto il programma, che era incluso nel pacchetto infrastrutturale da 1,2 trilioni di dollari approvato dal Congresso il 5 novembre, come “un grande momento… molto tempo in arrivo”. Aggiungendo un po’ di leggerezza alla conversazione, ha descritto un video di una persona che dorme in un sottopassaggio della fauna selvatica nella riserva di Flathead, ignara di un orso grizzly che passeggia. Quindi è tornata all’incrocio tra trasporto e conservazione della fauna selvatica.

“Non posso – non possiamo – sottovalutare l’importanza di questi incroci per [motorist] sicurezza e per la fauna selvatica”, ha detto. “L’esperienza mostra che le specie li usano e aiutano con la sicurezza”.

Williams stava probabilmente facendo riferimento alle foto circolate all’inizio di quest’anno di un incontro ravvicinato in un canale sotterraneo sotto la US Highway 93. Tre foto, scattate da una telecamera di gioco sensibile al movimento a intervalli di un secondo, mostrano un orso che cammina davanti a una persona sdraiata accanto a uno zaino, che guarda da sopra la spalla la forma avvolta nella coperta a non più di 9 metri di distanza, e prosegue a passo lento.

Credito: Confederated Salish e Kootenai Tribes, Montana Department of Transportation e Western Transportation Institute.

Come 38 altre strutture di attraversamento nella riserva di Flathead, quel canale sotterraneo è stato installato dal Dipartimento dei trasporti del Montana tra la metà e la fine degli anni 2000, un punto culminante negli sforzi dello stato per rendere il suo sistema di trasporto più rispettoso della fauna selvatica. Quando il progetto era in corso, il Montana e le tribù confederate Salish e Kootenai – che avevano insistito sul fatto che l’MDT mitigasse gli impatti della fauna selvatica sui terreni tribali come parte di un progetto di ampliamento dell’autostrada – sono stati lodati dai gruppi ambientalisti per essere stati sensibili ai molti modi in cui le strade ostacolano la fauna selvatica movimento, limitando l’accesso degli animali al cibo, ai compagni, al nuovo territorio e al porto sicuro da incendi, inondazioni e siccità.

Ma Marcel Huijser, un ecologista ricercatore presso il Western Transportation Institute della Montana State University, afferma che lo stato è diventato “abbastanza stagnante” nell’ultimo decennio e che il Montana è raramente menzionato nelle storie recenti sugli incroci della fauna selvatica. È più probabile che i progetti in Nevada, Wyoming, Washington e California facciano notizia. Ora, la nuova assegnazione di 350 milioni di dollari per gli attraversamenti della fauna selvatica del disegno di legge sulle infrastrutture – il più grande investimento del suo genere nella storia del paese – fa sì che ecologisti come Huijser si chiedano se lo stato rinnoverà i suoi sforzi per aiutare la fauna selvatica ad attraversare in sicurezza le strade del Montana.

UNA VOLTA LEADER, ORA UN LAGGER

Le strade del Montana attualmente contengono 122 alloggi per la fauna selvatica – misure progettate per mitigare l’impatto delle strade e del traffico sulla fauna selvatica – secondo Tom Martin, capo dell’ufficio dei servizi ambientali dell’MDT. Ha detto che la maggior parte di questi sono sottopassaggi, ma altri includono recinzioni di esclusione per dissuadere la fauna selvatica dall’attraversare un particolare tratto di strada e la rimozione della vegetazione per rendere la fauna selvatica più visibile agli automobilisti.

Credito: Tribù confederate Salish e Kootenai, Dipartimento dei trasporti del Montana e Western Transportation Institute.

Ottantuno dei 122 alloggi per animali selvatici dello stato si trovano sulla US Highway 93, che attraversa il Montana occidentale da Eureka a Sula. Circa la metà dei progetti dell’autostrada 93 si trovano nella riserva di Flathead, in gran parte a causa dell’insistenza delle tribù confederate Salish e Kootenai su di loro. Negli anni ’90, i leader tribali dissero a MDT che non avrebbero concesso le servitù necessarie per il suo progetto di ampliamento dell’autostrada a meno che MDT non avesse ridotto l’impatto della carreggiata sulla fauna selvatica. Con l’aiuto della mediazione della Federal Highway Administration, le due parti hanno raggiunto un accordo nel 2000 basato sull’idea che “la strada è un visitatore e … dovrebbe rispondere ed essere rispettosa della terra e dello spirito del luogo”. I ricercatori hanno valutato i potenziali luoghi di attraversamento in base alla frequenza degli incidenti con la fauna selvatica, alla conoscenza locale dei movimenti della fauna selvatica e alla disponibilità di terra per le strutture di attraversamento, e MDT ha iniziato a installare le 39 strutture (per lo più sottopassaggi di canali sotterranei) nel 2005. Il costo totale degli attraversamenti ha superato i 21 milioni di dollari, che è stato finanziato principalmente con i dollari della Federal Highway Administration assegnati a MDT. Un decennio dopo, una mezza dozzina di studi sono stati condotti sulla loro efficacia.

Uno studio basato su 15 sottopassaggi ha rilevato che 24 specie di animali hanno utilizzato gli incroci durante il periodo di studio. Huijser e i suoi coautori hanno scoperto che era più probabile che i cervi li usassero, seguiti da orsi neri e coyote, ma li usavano anche altri animali tra cui linci rosse, fagiani dal collo ad anelli e procioni. Un altro studio condotto da Huijser ha rilevato che gli incroci più efficaci sull’autostrada 93 hanno ridotto gli incidenti automobilistici con la fauna selvatica di quasi il 100% e quelli meno efficaci (quelli privi di posizionamento, design e recinzioni ottimali per incoraggiare gli animali a usarli) hanno migliorato gli incidenti con veicoli della fauna selvatica di circa il 50%.

Credito: Tribù confederate Salish e Kootenai, Dipartimento dei trasporti del Montana e Western Transportation Institute.

L’autostrada 93 è un valore anomalo, però. Altrove, il Montana ha generalmente adottato un approccio più incentrato sui trasporti per mitigare l’impatto delle strade sulla fauna selvatica, e non è un grande affare per gli animali o per gli automobilisti che devono far fronte a costose riparazioni dei veicoli. L’attuale processo di MDT è simile a questo, ha detto Martin: MDT identifica una sezione di strada che deve essere migliorata, sia che si tratti di ripavimentarla, allargarla o sostituire un ponte o un guardrail, e i biologi del personale valutano il potenziale del progetto di avere un impatto negativo sulla fauna selvatica. Il dipartimento applica quindi un’analisi costi-benefici a una serie di potenziali misure di mitigazione. Alcuni sono implementati e altri no.

Le misure più efficaci, dal punto di vista della prevenzione delle collisioni e della connettività dell’habitat, tendono anche a portare i cartellini dei prezzi più alti, il che aiuta a spiegare perché poche sono state costruite nello stato nell’ultimo decennio. Costruire un ponte su un’autostrada abbastanza robusta da ospitare il suolo e la vegetazione che incoraggiano gli animali a usarla è una proposta costosa, dice Martin. I cavalcavia costano tra $ 1 milione e $ 7 milioni e i sottopassi vanno da $ 250.000 a $ 600.000. Per funzionare bene, i ricercatori stanno imparando, le strutture spesso richiedono recinzioni di 8 piedi lunghe fino a 3 miglia per guidare la fauna selvatica negli incroci, e anche quelle recinzioni hanno un prezzo: circa $ 50.000 per miglio.

Martin ha affermato che la capacità di MDT di installare attraversamenti per la fauna selvatica negli ultimi dieci anni è stata limitata dal modello di finanziamento dello stato. La stragrande maggioranza dei dollari per il miglioramento delle autostrade del Montana proviene dalle casse federali e il resto, circa il 13%, proviene dalla tassa statale sulla benzina, ha detto Martin. Di conseguenza, la strategia di MDT è stata quella di dare la priorità ai progetti che si allineano strettamente con le opportunità di finanziamento federali, che tendevano a dare la priorità ai problemi di sicurezza pubblica rispetto alla fauna selvatica. Gli incidenti con veicoli della fauna selvatica nel Montana possono essere frequenti – il Montana è secondo solo al West Virginia per la probabilità che un conducente colpisca un animale, secondo i dati raccolti dalla compagnia di assicurazioni State Farm – ma raramente sono fatali, comunque per le persone.

“Più grave è la sicurezza [concern], più è facile finanziare un progetto”, ha affermato Martin. “Hanno la precedenza”.

Ciò che rende così entusiasti ecologi stradali come Rob Ament, collega di Huijser al Western Transportation Institute la nuova assegnazione per gli attraversamenti della fauna selvatica nel pacchetto infrastrutturale del Congresso è il fatto che i candidati amano città, contee, stati e tribù non dovrà competere per i finanziamenti con ponti che devono essere sostituiti o interstatali che devono essere risistemati.

“Ecco perché penso che il nuovo disegno di legge sia uno spartiacque [moment]”, ha detto Ament.

Credito: Tribù confederate Salish e Kootenai, Dipartimento dei trasporti del Montana e Western Transportation Institute.

Huijser afferma che oltre alla sicurezza pubblica, ci sono molte ragioni, economiche e non, per investire negli incroci della fauna selvatica. Sebbene le strutture di attraversamento siano costose, Ament ha affermato che l’investimento si esaurisce quando i pianificatori dei trasporti considerano i costi associati agli incidenti nelle zone ad alta collisione. (Tra il rimorchio e la riparazione del veicolo, le spese mediche, il ritiro della carcassa e il valore stimato dell’animale in vita, la collisione media di un cervo costa più di $ 6.700 e gli animali più grandi comportano costi più elevati, secondo un rapporto del 2008 al Congresso.)

Da un punto di vista biologico, un articolo di cui Huijser è coautore sulle strutture di attraversamento dell’autostrada 93 descrive le strade come “uno degli impatti più grandi e diretti che gli esseri umani hanno sugli ecosistemi”. Le strade e i diritti di passaggio associati degradano il potenziale habitat della fauna selvatica, disturbano il suolo e l’idrologia, invitano alla colonizzazione da parte di specie invasive e possono contribuire alla consanguineità, che ha conseguenze negative per la salute genetica di una specie. Gli attraversamenti non possono mitigare tutti questi impatti, ma Huijser afferma che sono uno dei migliori strumenti che i pianificatori dei trasporti hanno e vorrebbe vedere il Montana fare di più.

“Con alcune eccezioni – ma sono davvero piuttosto vecchi – il Montana è stato piuttosto stagnante” sul fronte dell’attraversamento della fauna selvatica, ha detto. “Date le dimensioni del nostro stato e le risorse naturali di cui disponiamo, mi sarei aspettato che avremmo fatto di più nell’ultimo decennio”.

La parte II di questa serie si concentrerà su uno stato vicino che si è affermato come leader nelle iniziative di attraversamento della fauna selvatica.

Leggi la parte 2

Attraversamenti della fauna selvatica, la via del Wyoming

Attraversamenti della fauna selvatica, la via del Wyoming

Negli ultimi 17 anni, gli sforzi del Wyoming per creare incroci di fauna selvatica gli sono valsi tre premi Exemplary Ecosystem Initiative dalla Federal Highway Administration. Dati, collaborazione e politica saranno stati la chiave del successo del Wyoming.

leggi la parte 3

Una strada lo attraversa

Una strada lo attraversa

L’autostrada 191 tra Bozeman e Big Sky è una delle strade più trafficate del Montana e una delle più letali per la fauna selvatica. Le soluzioni stanno arrivando.