Un “fitbit per le balene” può aiutare a rimodellare la conservazione della fauna selvatica

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Quando Alexandra Ross ha iniziato il suo studio sui wallaby dalla coda unghia imbrigliata nel Queensland centrale in Australia nel 2017, l’ecologa della fauna selvatica aveva una preoccupazione pressante. La specie era già stata classificata come in pericolo di estinzione dal governo australiano e uno studio precedente aveva dimostrato che questi cugini canguri di dimensioni ridotte (Onicogalea fraenata) sono stati presi dal panico quando sono stati dotati di pesanti radiocollari. Peggio ancora, i collari a volte si agganciavano a un albero o a un recinto, soffocando l’animale a morte.

“Perdere anche solo uno sarebbe davvero brutto”, dice Ross Mongabay in una videointervista “Quindi dovevamo trovare un modo per non farli soffocare”.

Con un budget ridotto che rende difficile l’acquisto di collari costosi, Ross ha continuato a realizzare un collare fai-da-te. Ha attaccato un trasmettitore radio a un collare elastico per gatti con l’aiuto di piccoli cavi e super colla. I collari per gatti facilmente disponibili erano leggeri e progettati per un uso a lungo termine. La loro natura elastica li ha resi più facili per i wallaby di divincolarsi senza soffocare. I risultati del suo studio, pubblicati sulla rivista Mammalogia australiana nel 2021, ha mostrato che 25 dei 39 colletti che ha attaccato ai wallaby sono rimasti in posizione per più di quattro mesi. Si è scoperto che due wallaby erano agitati, ma lo studio ha stabilito che anche altri fattori, incluso il marsupio dei giovani, hanno svolto un ruolo nel causare quello stress.

Ross dice che il suo colletto potrebbe essere replicato per qualsiasi specie con collo. L’obiettivo, dice, è ridurre lo stress e le lesioni agli animali durante le attività di ricerca o conservazione. “Tutto ciò che facciamo come scienziati è invadente”, dice. “Ma stiamo cercando di essere il meno invadenti possibile con l’obiettivo finale di aiutarli”.

Il collare relativamente economico e ingegnoso di Ross fa parte di una generazione in continua evoluzione di dispositivi di etichettatura e localizzazione utilizzati per studiare e proteggere la fauna selvatica. Mentre il suo design potrebbe trovarsi all’estremità approssimativa dello spettro, anche le innovazioni più avanzate vengono sviluppate e implementate sempre più all’estremità più raffinata. L’uso della tecnologia di consumo ampiamente disponibile in molti di essi significa che possono essere potenzialmente ampliati e adattati per l’uso in molte specie diverse di animali.

Stimare l’impatto sugli animali delle tecniche di etichettatura utilizzate per tenerne traccia è un compito difficile perché non ci sono studi approfonditi sull’argomento. Uno studio del 2011 pubblicato sulla rivista Ricerca sulla fauna selvatica hanno scoperto che c’è una “preponderanza di studi incentrati sugli effetti a breve termine, come lesioni e cambiamenti comportamentali”, che le tecniche di etichettatura e marcatura hanno sugli animali, incluso il dolore, l’impatto sulla frequenza materna e la durata dei viaggi di foraggiamento. Sebbene non sia stato riscontrato che le tecniche influiscano sulla sopravvivenza, lo studio ha rilevato che “nessuna ricerca pubblicata ha affrontato altri possibili effetti a lungo termine”.

Nonostante la mancanza di ricerca, scienziati ed esperti della conservazione sostengono la necessità di continuare ad adottare metodologie e tecnologie più nuove per ridurre l’impatto che il loro lavoro potrebbe avere sugli animali. Il biologo L. David Mech ha studiato i lupi (Canis lupus) in Nord America dal 1958 e ha visto in prima persona come lo sviluppo di nuove tecnologie abbia rimodellato lo studio e la conservazione della fauna selvatica.

“Quando la prima radio [transmitter] è stato messo sugli animali negli anni ’60, è stato totalmente rivoluzionario e ha cambiato enormemente la ricerca sulla fauna selvatica per ordini di grandezza “, dice Mongabay in una videochiamata.

All’inizio della sua carriera, dice Mech, era impossibile individuare un lupo specifico. Ma le cose sono cambiate nel novembre 1968, quando ha preso un volo per rintracciare il primo lupo che aveva dotato di un radiocollare. “Improvvisamente, ho semplicemente ascoltato un segnale radio ‘bip bip bip’, ed ecco, in basso c’era il lupo che avevo ammassato”, dice. “È stato un miracolo virtuale in termini di ricerca”.

Con l’avvento di una tecnologia più all’avanguardia negli ultimi anni, Mech afferma che c’è una necessità perpetua di continuare ad aggiornare i metodi utilizzati nella conservazione per ridurre al minimo il trauma che potrebbero causare agli animali.

“Ci sono ancora molte cose che non sappiamo su molte specie e ciò richiederà tipi di tecnologia ancora più recenti”, afferma.

I progressi sono a buon punto. Proprio come la tecnologia sviluppata per uso umano, come la trasmissione radio e il GPS, si è rivelata utile per la ricerca, il monitoraggio e la conservazione in passato, anche le innovazioni tecnologiche di consumo più recenti si stanno diffondendo nello studio della fauna selvatica.

L’ambientalista marino David Haas chiama il prodotto che ha sviluppato “Fitbit for whales”. Haas ha sviluppato il FaunaTag con l’ingegnere e collaboratore Sam Kelly come parte del suo dottorato di ricerca. lavoro, che ha studiato come i delfini rispondono fisiologicamente quando si immergono nelle profondità dell’oceano. Il dispositivo multisensore misura il movimento, l’acustica, la profondità del viaggio, insieme a fattori fisiologici come la frequenza cardiaca, l’energia cardiaca e il livello di ossigeno nel sangue. Le etichette per delfini e balene sono in genere simili a un dardo, incastonate nella pinna dell’animale o nel suo corpo. Ma per il FaunaTag, Haas utilizza una ventosa per garantire che il dispositivo sia il meno invadente possibile. “Volevamo sviluppare una tecnologia di tag non invasiva che potesse aggiungersi alla suite di sensori esistenti, ma che potesse anche darci un’idea di cosa stesse succedendo con la fisiologia dell’animale”, dice Mongabay in una videointervista

Nonostante sia forse uno dei pochissimi dispositivi non invasivi che misurano parametri multipli, adattare la tecnologia utilizzata nei dispositivi indossabili di consumo come Apple Watch e Fitbit non è stata un’impresa facile. “È davvero facile usare la luce per misurare la fisiologia negli esseri umani, ma è incredibilmente difficile risolvere questo problema nei delfini e nelle balene”, afferma Haas. “Stai già parlando di uno degli animali più difficili su cui raccogliere dati fisiologici, a causa della loro pelle incredibilmente spessa, degli spessi strati di grasso e dei vasi sanguigni”.

I parametri misurati dal FaunaTag nei tursiopi (Tursiops spp.) sono risultati coerenti con le misurazioni effettuate in studi precedenti utilizzando tag più invasivi. Haas e il suo partner stanno ora sviluppando una nuova versione del prodotto pensato per gli animali terrestri. Continuano inoltre a eseguire ulteriori convalide cliniche per i prodotti, in attesa dell’inizio della produzione e del lancio sul mercato, entrambi attualmente bloccati dalla crisi della catena di approvvigionamento globale in corso.

Pur affermando di essere entusiasta della prospettiva di adattare la tecnologia di consumo per l’uso nello studio e nella conservazione della fauna selvatica, Haas avverte anche delle sfide che ne derivano. Tra i molti ostacoli, tali dispositivi devono essere costruiti per resistere ad ambienti selvaggi e difficili, ben lontani da ciò a cui sono normalmente soggetti i dispositivi indossabili di consumo. Inoltre, l’assenza di copertura di rete Wi-Fi o cellulare in natura pone problemi di comunicazione che di solito non sono un problema nei dispositivi di tracciamento fisiologico umano, almeno non per un periodo di tempo prolungato.

“Abbiamo passato gli ultimi quattro anni a confrontarci con le sfide dell’applicazione della tecnologia dei sensori medici umani agli animali”, afferma Haas. “Le persone dovrebbero e lo proveranno, ma le sfide non sono banali”.

Questo articolo è stato ripubblicato da Mongabay con licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.