Più consumatori acquistano prodotti biologici, ma gli agricoltori statunitensi continuano a diffidare

Più consumatori acquistano prodotti biologici, ma gli agricoltori statunitensi continuano a diffidare

CHURDAN, Iowa (AP) — Negli anni ’70, quando George Naylor disse di voler coltivare colture biologiche, l’idea non andò a buon fine.

A quei tempi le colture biologiche erano una stranezza, destinate ai negozi di alimenti naturali o forse a qualche mercato agricolo.

“Ho detto a mio padre che volevo diventare un agricoltore biologico e lui ha detto, ‘Ah, ah, ah'”, ha detto Naylor, notando che solo nel 2014 avrebbe potuto abbracciare il suo sogno e iniziare la transizione dalle colture standard a quelle biologiche.

Ma nel corso dei decenni è successo qualcosa di inaspettato: la domanda di prodotti organici ha iniziato ad aumentare così rapidamente che ha iniziato a superare l’offerta prodotta negli Stati Uniti

Ora è emersa una nuova sfida: non sta convincendo i consumatori a pagare i prezzi più alti, sta convincendo un numero sufficiente di agricoltori a superare la loro riluttanza biologica e iniziare a trarre vantaggio dalle entrate che affluiscono.

Invece di crescere per soddisfare la domanda, il numero di agricoltori che si convertono al biologico sta effettivamente diminuendo. Il mese scorso, il Dipartimento dell’Agricoltura degli Stati Uniti ha impegnato fino a 300 milioni di dollari per reclutare e aiutare più agricoltori a fare il passaggio.

“Ci si sente bene”, ha affermato Chris Schreiner, direttore esecutivo dell’organizzazione di certificazione biologica Oregon Tilth, riferendosi all’aiuto del governo. “È una pietra miliare nell’arco di questo lavoro.”

Schreiner, che lavora presso l’organizzazione con sede in Oregon dal 1998, ha affermato che l’espansione della formazione tecnica è importante date le grandi differenze tra i terreni coltivati ​​in modo convenzionale e biologico. Schreiner ha notato che un agricoltore gli ha detto che convertire un agricoltore convenzionale era come chiedere a “un medico del piede di diventare un cardiochirurgo”.

La differenza fondamentale è l’uso di fertilizzanti e pesticidi sintetici, nonché di semi geneticamente modificati. La maggior parte delle fattorie convenzionali si basa su queste pratiche, ma sono vietate nelle fattorie biologiche. Invece, gli agricoltori biologici devono controllare le erbacce e i parassiti con tecniche come la rotazione di colture diverse e la semina di colture di copertura che spremono le erbacce e aggiungono nutrienti al terreno.

Le colture possono essere considerate biologiche solo se coltivate su terreni che non sono stati trattati con sostanze sintetiche per tre anni. Durante quel periodo, gli agricoltori possono coltivare colture, ma non otterranno il premio extra che accompagna le colture biologiche.

Secondo l’USDA, il numero di fattorie convenzionali che sono passate di recente alla produzione biologica è diminuito di circa il 70% dal 2008 al 2019. Il biologico comprende circa il 6% delle vendite complessive di cibo, ma solo l’1% dei terreni agricoli del paese è in produzione biologica, con produttori che colmano il divario.

Negli Stati Uniti, “Ci sono così tanti ostacoli agli agricoltori che fanno il salto verso il biologico”, ha affermato Megan DeBates, vicepresidente degli affari di governo per la Organic Trade Association.

Mentre gli agricoltori sembrano esitanti, i consumatori statunitensi non lo sono. Le vendite annuali di prodotti biologici sono quasi raddoppiate negli ultimi dieci anni e ora superano i 63 miliardi di dollari, secondo l’Organic Trade Association. Le vendite dovrebbero salire fino al 5,5% quest’anno.

Questa crescita è chiara a chiunque spinga un carrello in un supermercato medio, oltre i bidoni di mele e banane biologiche, attraverso sezioni di latticini e uova e lungo scaffali pieni di manzo e pollo biologici.

Il nuovo sforzo dell’USDA includerebbe $ 100 milioni per aiutare gli agricoltori ad apprendere nuove tecniche per la coltivazione di colture biologiche; 75 milioni di dollari per gli agricoltori che soddisfano i nuovi standard di pratica di conservazione; 25 milioni di dollari per espandere le opzioni di assicurazione del raccolto e ridurre i costi; e $ 100 milioni per aiutare le catene di approvvigionamento biologico e sviluppare mercati per i prodotti biologici.

Nick Andrews, un agente di estensione della Oregon State University che lavora con gli agricoltori biologici, ha definito lo sforzo dell’USDA un “punto di svolta”. Dovrebbe essere particolarmente interessante per gli agricoltori con piccoli appezzamenti di terreno, perché il valore aggiunto delle colture biologiche consente di ottenere notevoli guadagni anche da fattorie da 25 a 100 acri (da 10 a 40 ettari), molto più piccole delle operazioni commerciali che forniscono la maggior parte dei i prodotti del paese.

“Ho visto agricoltori biologici mantenere famiglie in attività che altrimenti fallirebbero”, ha detto Andrews.

Noah Wendt, che negli ultimi anni ha trasformato 1.500 acri (607 ettari) di terreno nell’Iowa centrale in biologico, ha notato che il cambiamento è stato a volte “roccioso” per lui e il suo partner agricolo, Caleb Akin.

Ma lui e Akin hanno recentemente acquistato un montagrano a est di Des Moines da utilizzare esclusivamente per colture biologiche, il tipo di progetto che il programma USDA può aiutare. Sperano che l’ascensore non sia solo un luogo vicino per immagazzinare il grano, ma fornisca uno sportello unico per conoscere la coltivazione e la commercializzazione di colture biologiche.

Vedere tutta l’attività biologica è gratificante per George e Patti Naylor, che coltivano vicino alla piccola comunità centrale di Churdan, nell’Iowa. Ma dicono che apprezzano ancora la maggior parte dei semplici benefici della loro scelta, come le serate trascorse a guardare centinaia di rare farfalle monarca che affollano la loro fattoria senza erbicidi.

Come ha detto Patti Naylor, “aiuta davvero a credere in quello che stai facendo”.

___

Segui Scott McFetridge su Twitter: https://twitter.com/smcfetridge