LIV Golf potrebbe aver bisogno di un mulligan a Capitol Hill

LIV Golf potrebbe aver bisogno di un mulligan a Capitol Hill

La leggenda del golf Greg Norman ha lasciato il Campidoglio mercoledì pubblicizzando il suo incontro con i repubblicani come una guida fluida lungo il fairway, anche se, per molti legislatori del GOP, è andato immediatamente nel rough.

Norman ha colpito Capitol Hill questa settimana in un palese sforzo per riparare la reputazione della serie LIV Golf, finanziata dall’Arabia Saudita, mentre affronta le aspre critiche degli attivisti per i diritti umani, delle famiglie dell’11 settembre e dei legislatori di entrambe le parti per i suoi legami con la famiglia reale saudita. Il fatto che l’amministratore delegato australiano di LIV, 67 anni, abbia persino sentito il bisogno di incontrare i membri del Congresso sottolinea il bilancio delle pubbliche relazioni già preso dalle accuse di influenza straniera impropria.

Affiancato dal suo lobbista, l’ex rappresentante Ben Quayle (R-Ariz.), Norman non ha deviato dalla sua strategia di messaggistica lunga mesi: la sua insistenza sul fatto che LIV sia tutto incentrato sul “far crescere il gioco del golf”. Quel campo non si è bloccato, nemmeno sul lato GOP del corridoio, nonostante la partnership dell’ex presidente Donald Trump con la nuova serie.

“Era fondamentalmente propaganda. Stanno solo spingendo il loro accordo, e non mi interessa”, ha detto il rappresentante Tim Burchett (R-Tenn.), che è uscito dalla stanza presto quando Norman ha incontrato il Comitato di studio repubblicano, il più grande caucus della Camera GOP. “Onestamente, questo non dovrebbe occupare il nostro tempo. Questa è un’organizzazione conservatrice e dovremmo avere a che fare con ciò con cui abbiamo a che fare nel nostro paese, senza preoccuparci per un branco di sauditi, un branco di miliardari del petrolio. Quindi sono fuori”.

L’incursione del governo saudita nel mondo del golf ha suscitato polemiche non solo per il suo impatto sul lungo tour PGA, ma anche perché ha attirato accuse di “sportswashing” – la pratica di utilizzare sport professionistici per riparare la propria reputazione. Anche prima dell’inizio ufficiale della serie LIV di quest’anno, i legislatori di entrambe le parti lo stavano criticando come uno sforzo dei leader intransigenti dell’Arabia Saudita per mascherare l’abisso dei diritti umani del loro paese.

Una coorte di famiglie che hanno perso i propri cari l’11 settembre 2001, ha pubblicamente esortato Trump a non ospitare tornei LIV nei suoi country club. Hanno anche fatto appello direttamente agli stessi giocatori di golf, chiedendo loro di non unirsi a LIV.

Parlando con i giornalisti dopo la riunione del GOP, Norman ha indicato che il feedback che ha ricevuto a porte chiuse è stato tutto positivo. Jonathan Grella, portavoce di LIV, ha respinto le critiche e ha affermato che “il messaggio di Norman sui vantaggi della concorrenza è stato accolto molto bene, anche se un paio di membri del Congresso affermano il contrario”.

Non è del tutto esatto.

“Non entrare qui e comportarti come se stessi facendo qualcosa di eccezionale mentre stai sfruttando un miliardo di dollari di denaro dell’Arabia Saudita”, si è lamentato il rappresentante Chip Roy (R-Texas), che è stato schietto su LIV. “Ti sei arricchito sul retro del [PGA] Tour. Sei diventato ricco usando il Tour per farlo.

I legislatori hanno anche utilizzato l’incontro per spingere LIV e i suoi benefattori a registrarsi come agenti stranieri, sottolineando l’insistenza di Trump sul fatto che l’impresa stessa è un buon PR per il regno saudita. Numerosi partecipanti hanno detto a POLITICO che Norman non ha tentato di spiegare o difendere le azioni dei sauditi. Roy, un fedele conservatore, ha persino criticato il coinvolgimento di Trump, che include l’ospitare tornei LIV in molti dei suoi corsi.

“L’ex presidente parla di un miliardo di dollari di PR per l’Arabia Saudita. Ma questo è come ignorare le famiglie dell’11 settembre che si stanno radunando fuori Bedminster dicendo, ehi, siamo nell’ombra dell’ex World Trade Center, e qui stiamo promuovendo il regno dell’Arabia Saudita in un campo da golf qui a New Jersey. Penso che sia sbagliato”, ha detto Roy, riferendosi al golf resort di Trump a Bedminster, NJ, che ha ospitato un evento LIV a fine luglio.

Norman ha tentato di affrontare queste preoccupazioni, con scarso successo. All’inizio di quest’anno ha ammesso che i giocatori di golf sono motivati ​​dal denaro extra per unirsi alla LIV, e in seguito ha affrontato critiche quando ha descritto l’uccisione del giornalista Jamal Khashoggi come semplicemente un “errore”. (Le agenzie di intelligence statunitensi hanno concluso che il principe ereditario saudita Mohammed bin Salman ha ordinato il brutale omicidio e lo smembramento di Khashoggi nel 2018.)

Alla domanda sulla registrazione di un agente straniero, Norman ha detto ai giornalisti: “Siamo un’operazione commerciale, quindi siamo qui solo per far crescere il gioco del golf”. Ha descritto LIV come “una forza positiva per il gioco del golf” e ha negato che tutti i suoi scambi con i legislatori fossero accesi.

“Stiamo offrendo ai giocatori un’altra piattaforma come appaltatori indipendenti per giocare”, ha detto Norman. “È fantastico avere un dibattito aperto”.

Roy e Norman hanno avuto una conversazione cordiale dopo l’incontro, secondo una persona che conosceva lo scambio che ha parlato in condizione di anonimato. Roy ha detto che era una divergenza di opinioni e Norman si è offerto di incontrarlo faccia a faccia, ha aggiunto la persona.

Alcuni legislatori hanno lasciato la riunione del Comitato di studio repubblicano con una mente aperta. Il rappresentante Ralph Norman (RSC), che non ha alcuna relazione con il CEO di LIV, ha affermato che il governo dovrebbe stare fuori dalla disputa tra PGA e LIV.

“La mia domanda era, cosa c’è che non va nella concorrenza?” disse la Carolina del Sud. “La concorrenza viene dall’Arabia Saudita – ora, l’Arabia Saudita è un partner con cui vuoi essere coinvolto? Anche tu hai quel lato. …Legislativamente, non possiamo risolvere il problema.

Oltre al suo incontro con il Comitato di studio repubblicano, Norman ha incontrato mercoledì prima il frustino della maggioranza della Camera Jim Clyburn (DSC), secondo una persona che ha familiarità con l’incontro. Si è anche seduto con la rappresentante Nancy Mace (RSC), che guida il comitato di golf del Congresso, e il senatore Joe Manchin (DW.Va.). Norman ha recentemente visitato il resort The Greenbrier nello stato natale di Manchin e lo sta guardando come un potenziale ospite LIV per il prossimo anno.

E martedì sera, il rappresentante Mike Carey (R-Ohio) ha ospitato Norman a cena al lussuoso Capital Grille vicino al Campidoglio.

Il portavoce di LIV, Grella, ha affermato che l’obiettivo delle riunioni di Norman a Capitol Hill era “educare i membri sul modello di business di LIV e contrastare il [PGA] Gli sforzi anticoncorrenziali di Tour” — un punto focale nella battaglia in corso tra le due organizzazioni. Secondo quanto riferito, il Dipartimento di Giustizia ha iniziato a indagare sul PGA Tour per violazioni dell’antitrust e alcuni legislatori hanno messo in dubbio tale indagine.

Ma per la maggior parte dei legislatori, i diritti umani sono la principale preoccupazione. Dopo l’omicidio di Khashoggi, i leader dell’Arabia Saudita hanno perso il favore dei membri del Congresso di entrambe le parti, anche se l’amministrazione Trump ha cercato di approfondire i legami di sicurezza con il regno e di lavorare con esso per contrastare l’Iran.

“Se arriviamo al punto in cui diciamo che i contanti contano, il dollaro guida tutto – non penso che sia questo il motivo di questo paese”, ha affermato il senatore Ron Wyden (D-Ore.), che ha descritto LIV come uno sforzo di lavaggio sportivo. “Abbiamo sempre detto che ci occuperemo dei diritti umani”.

Jordain Carney, Daniel Lippman e Hailey Fuchs hanno contribuito a questo rapporto.