Uccelli che cadono e ricci disidratati: l’ondata di caldo si fa sentire sulla fauna selvatica del Regno Unito | Animali selvatici

I centri di salvataggio degli animali hanno ricevuto un eccesso di chiamate, gli uccelli sono caduti dal cielo e le riserve naturali sono bruciate mentre la fauna selvatica britannica si è sfornata nell’ondata di caldo della scorsa settimana.

Gli ambientalisti hanno detto che gli animali erano stranamente immobili mentre cercavano di ripararsi dal caldo. Gli esperti temono che temperature da record possano causare un ulteriore crollo del numero di insetti, con bombi e farfalle tra i più colpiti.

Ricci disidratati, uccellini, cuccioli di volpe e serpenti dal collare sono state alcune delle vittime aiutate dall’RSPCA, che ha avvertito che l’entità del danno da stress termico in condizioni di 40°C (104F) era enorme. “Il nostro call center di emergenza ha molte più chiamate del solito. Lunedì abbiamo ricevuto 7.186 chiamate alla nostra linea di assistenza rispetto alle 4.416 di domenica, il che è stato un grande aumento”, ha affermato Evie Button, responsabile scientifico del dipartimento della fauna selvatica presso l’RSPCA.

Ci sono state segnalazioni di rondoni che cadono dal cielo a Londra, e l’Oxfordshire Wildlife Rescue vicino a Didcot ha affermato che non poteva ospitare altri animali dopo che l’ondata di caldo ha aumentato il numero di vittime. nascondersi quando sono malati o feriti”, ha detto Button. “Spesso è solo quando sono davvero in pessime condizioni che le persone li vedono e ci chiamano. Quindi gran parte dell’impatto sarà nascosto”.

Collina a Wild Ken Hill con una lunga striscia di terra bruciata
Riserva naturale di Wild Ken Hill vicino a Snettisham, nel Norfolk, dove 33 ettari sono stati distrutti da incendi la scorsa settimana. Fotografia: Andrew Waddison

Tra gli eventi più drammatici c’è stato un incendio nella riserva di Wild Ken Hill di Norfolk, dove 33 ettari (82 acri) di macchia spinosa sono andati in fiamme, con la distruzione di territori di nidificazione di tortore, cavallette e canneti. Rettili e anfibi sarebbero bruciati, mentre la maggior parte degli uccelli sarebbe scappata, a parte quelli che nidificano a fine stagione, hanno detto gli esperti. “Ho visto degli uccelli volare di nuovo tra le fiamme. Penso che l’istinto materno sia abbastanza forte”, ha affermato il project manager Dominic Buscall. “Sono preoccupato che accada di nuovo quest’anno. È incredibilmente secco, non abbiamo previsioni di pioggia questa settimana ed è solo metà luglio”, ha aggiunto.

Ciò che sta accadendo nel Regno Unito fa parte di un quadro più ampio, con le ondate di caldo che diventano più comuni con l’escalation della crisi climatica. In tutta Europa negli ultimi giorni la terra è stata bruciata e ci sono stati incendi in numerosi paesi tra cui Spagna, Grecia e Francia. Con le ondate di caldo che dovrebbero diventare 12 volte più frequenti entro il 2040 rispetto ai livelli di pre-riscaldamento, gli animali di tutto il mondo stanno cambiando il loro comportamento per far fronte. Ad esempio, la ricerca mostra che gli orsi grizzly in Alberta, in Canada, cercano una vegetazione più chiusa e ombreggiata per far fronte alle temperature più calde, mentre in Grecia è più probabile che gli orsi bruni siano attivi di notte. I “sopravvissuti all’ondata di calore” sono quelli che sopravvivono al caldo ma soffrono di costi invisibili come malattie e scarsa crescita.

Un giovane assiolo che soffre l'ondata di caldo fa capolino dal mezzo di un asciugamano
Un giovane assiolo che soffre per il caldo riposa al centro di cura della fauna selvatica L’Hirondelle (Swallow) a Saint-Forgeux, in Francia. Fotografia: Jean-Philippe Ksiazek/AFP/Getty Images

John Spicer, professore di zoologia marina all’Università di Plymouth, ha detto che la zona di marea del porto di Plymouth, che normalmente è occupata da paguri eremiti che cercano cibo e conchiglie durante la bassa marea, è rimasta tranquilla durante l’ondata di caldo. Quei granchi che sono rimasti sembravano pigri e alcuni non rispondevano.

“Gli animali mobili che sono rimasti nella zona intertidale sono stranamente immobili”, ha detto Spicer. Le tramogge della spiaggia, che riciclano il materiale della spiaggia, stavano aspettando che il caldo si spegnesse piuttosto che ricomporre i nutrienti, e occasionalmente c’era una sacca di cento croccanti morti, ha osservato.

Ha aggiunto: “Se sopravvivono allo stress da caldo, possono essere danneggiati o le loro ‘bollette energetiche’ potrebbero essere più orientate al mantenimento di se stesse piuttosto che ad altre funzioni altrettanto essenziali come la crescita e la riproduzione. Quindi il costo della vita aumenta e non ho bisogno di dirvi gli effetti di un tale aumento”.

Appena fuori Plymouth tre specie di alghe comuni hanno mostrato ingenti danni dal caldo. “Le creature che sembrano più colpite, e questo ha senso, sono quelle che non possono muoversi, che sono fisse sul posto: i cirripedi, le cozze, le spugne, gli anemoni di mare”, ha detto Spicer.

Ci sono state segnalazioni di rare farfalle viola avventurandosi verso il basso dalle cime delle querce agli stagni per ottenere l’umidità. In tutto il Regno Unito, si teme che l’ondata di caldo abbia bruciato le piante di cui si nutrono questi insetti e ucciso i giovani bruchi, il che potrebbe causare un drammatico declino in alcune specie.

Un'ape su un ciuffo di fiori di campo in un prato non tagliato a Eton, Windsor
Fiori in una piccola striscia di prato non tagliata a Eton, nel Berkshire, come habitat della fauna selvatica. Fotografia: Maureen McLean/REX/Shutterstock

Anche i bombi saranno gravemente colpiti, ha affermato Dave Goulson, professore di biologia all’Università del Sussex. Sono relativamente grandi e hanno cappotti pelosi che sono adattamenti per vivere in condizioni fresche. Con un calore di 40°C non sarebbero in grado di foraggiare. “Si surriscaldano quando fa molto caldo e semplicemente non possono volare: immagina di provare a sbattere le braccia 200 volte al secondo mentre indossi una pelliccia”, ha detto Goulson. Di solito hanno delle riserve di cibo nel nido, quindi potrebbero sopravvivere per alcuni giorni, ma potrebbero morire se ci sono periodi prolungati di caldo.

Per un certo numero di bombi britannici sarà troppo caldo per sopravvivere in Gran Bretagna con 2°C di riscaldamento. Nello scenario climatico migliore, si prevede che sette bombi comuni non saranno in grado di vivere nella maggior parte delle pianure dell’Inghilterra, ha affermato Goulson. La ricerca del 2020 ha suggerito che l’espansione o il declino delle specie di bombi potrebbe essere guidato dalla loro resistenza allo stress da calore.

Generalmente animali come rettili e insetti, che sono ectotermi, sono gravemente colpiti perché non sono in grado di controllare il loro calore corporeo: semplicemente corrisponde alla temperatura dell’ambiente circostante. Coloro che vivono in città che soffrono dell’effetto isola di calore sarebbero soggetti ai maggiori aumenti di temperatura. “In ambienti più naturali che hanno molti alberi, vegetazione e corpi idrici, ci sarà più aria fresca e ombra”, ha affermato la dott.ssa Natalie Pilakouta, ecologista dell’Università di Aberdeen. Mettere fuori mangiatoie nei giardini, punti d’acqua e bagni d’acqua aiuterà tutti la fauna selvatica a superare un’ondata di caldo, ha detto.

Sei uccelli in una pozza fangosa di acqua di inondazione su Dorney Common, Buckinghamshire
Uccelli nell’ultima area dell’acqua alluvionale a Dorney Common, nel Buckinghamshire, poiché il 15 luglio il comune è bruciato dall’ondata di caldo. Fotografia: Maureen McLean/Rex/Shutterstock

I conservazionisti dovrebbero anche pensare a creare paesaggi che resistano meglio alle ondate di caldo, ha affermato Mike Morecroft, autore principale del rapporto dell’IPCC Climate Change 2022: Impacts, Adaptation and Vulnerability che lavora anche per Natural England. “Qualcosa a cui siamo piuttosto interessati è cercare deliberatamente di indirizzare alcuni dei nostri sforzi di conservazione in quelli che chiamiamo rifugi dai cambiamenti climatici, quindi luoghi naturalmente freschi, come pendii esposti a nord o altitudini più elevate”, ha affermato. “Anche i luoghi vicino alla costa tendono ad essere un po’ più freschi, per questo motivo il mare tende a tamponare le fluttuazioni della temperatura dell’aria”.

Incorporare più acqua nei paesaggi significa che sono più resistenti nelle estati calde e secche e immagazzinano acqua anche in caso di grandi eventi alluvionali. Ciò contribuirà a prevenire gli incendi e a ridurre gli impatti della siccità che spesso derivano da un clima così caldo. Poiché la siccità, il caldo e gli incendi hanno colpito tutti contemporaneamente, è difficile districare gli effetti di ciascuno di essi. “Gli impatti di questa settimana potranno essere valutati correttamente solo nei mesi e negli anni a venire”, ha affermato Morecroft.

Tuttavia, la riduzione urgente dei gas serra è la massima priorità. Spicer ha affermato che le strategie di mitigazione e adattamento sono ben intenzionate e ci danno un po’ di conforto sul fatto che stiamo facendo qualcosa, ma non eviteranno l’incidente automobilistico che sta arrivando.

“La velocità con cui colpiamo il muro è determinata dalla nostra produzione di gas serra. La domanda non è se possiamo evitare l’incidente, ma quanto velocemente vuoi viaggiare quando colpiamo il muro”, ha detto. “Ridurre drasticamente i gas serra: questo è ciò che possiamo effettivamente fare al riguardo, anche se è doloroso”.

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