Riunione di un paesaggio: la coalizione dell’Oregon meridionale avanza con gli incroci della fauna selvatica I-5

Riunione di un paesaggio: la coalizione dell'Oregon meridionale avanza con gli incroci della fauna selvatica I-5

Una mattina di fine marzo, Charlie Schelz, un ecologista del Bureau of Land Management, ha attraversato un ponte ferroviario in acciaio che attraversa l’Interstate 5 vicino al vertice di Siskiyou, a quattro miglia e mezzo dal confine tra Oregon e California. La ghiaia scricchiolava sotto i suoi piedi mentre un fiume incessante di macchine e camion ruggiva sotto. Alla fine del ponte, Schelz posò lo zaino e aprì il cavo che fissava una telecamera da pista a un albero.

“Vediamo cosa abbiamo”, disse Schelz, tirando fuori la scheda di memoria. Conteneva 51 videoclip. Ha cliccato su di loro.

“C’è un cervo… un altro cervo, un treno,” disse, scorrendo. “C’è un ragazzo che porta a spasso il cane, lo vedo tutti i giorni. Ci sono uno, due, tre, quattro cervi, diretti a est.

Schelz ha installato quasi una dozzina di telecamere di questo tipo lungo i sentieri della fauna selvatica vicino a canali di drenaggio e ponti per veicoli che passano sopra e sotto la I-5. Monitorando questi siti, che si estendono da Neil Creek appena fuori Ashland al confine con la California, spera di capire meglio quali animali stanno usando i corridoi esistenti per attraversare in sicurezza la trafficata autostrada.

L’ecologo del Bureau of Land Management Charlie Schelz controlla una telecamera da pista vicino alla I-5 per raccogliere informazioni sui futuri luoghi di attraversamento della fauna selvatica.

Giulietta Grable / JPR

Schelz fa parte della Southern Oregon Wildlife Crossing Coalition. Sono un gruppo di scienziati, rappresentanti di agenzie e sostenitori della caccia, della pesca e della fauna selvatica che cercano di creare nuove strutture e migliorare quelle esistenti in modo che gli animali possano attraversare in sicurezza la I-5 nella regione del vertice di Siskiyou. Questa sezione dell’autostrada include una pericolosa e ripida discesa in quanto attraversa un terreno montuoso. L’interstatale taglia in due il Monumento Nazionale Cascade-Siskiyou, che è stato designato per la sua diversità di fauna selvatica, insetti e comunità vegetali, che rappresentano una profonda barriera ai molti animali – da orsi, cervi e puma a pesci, rane e volpi – che tentano di passare da una parte all’altra del loro habitat.

“Non è solo la normale barriera della fauna selvatica”, afferma Jack Williams, uno scienziato emerito di Trout Unlimited e uno dei membri fondatori della coalizione. “È rumoroso; ci sono molte vibrazioni e vede decine di migliaia di veicoli al giorno. Alcuni animali si incrociano, altri vengono colpiti, ma molti di loro si allontanano”.

Amy Amrhein, che ha servito come rappresentante sul campo per il senatore degli Stati Uniti Jeff Merkley per 12 anni, si è offerta di guidare la coalizione e di aiutare a cercare opportunità di finanziamento.

“Mi è sempre venuto in mente che dovevamo fare qualcosa al riguardo”, afferma Amrhein, che funge anche da coordinatore dei volontari della coalizione. “Quando ho visto il presidente Biden prendere sul serio un conto per le infrastrutture, ho visto un’opportunità con i soldi che arrivavano in Oregon per fare un po’ di pianificazione”.

La coalizione è iniziata con una manciata di leader locali per la conservazione, tra cui Dave Willis, che ha sostenuto la creazione del monumento, che è stato designato nel 2000. Da allora è cresciuto fino a raggiungere i 18 membri. Sebbene il Dipartimento dei trasporti dell’Oregon sia in ultima analisi responsabile dell’attuazione dei progetti sul corridoio I-5, la coalizione sta lavorando con l’agenzia per sviluppare progetti “pronti per la pala”. All’inizio di quest’anno, hanno vinto una sovvenzione di $ 50.000 dall’Oregon Water Enhancement Board per aiutare a finanziare uno studio di fattibilità per indagare su possibili siti. A marzo, hanno assunto Samara Group, una società di consulenza ambientale con sede a Portland, e River Design Group, una società di consulenza specializzata nella progettazione di progetti di restauro, per guidare lo studio.

Analizzare l’impatto animale-uomo

Quel giorno di marzo, Schelz visitò un piccolo canale sotterraneo vicino al Pacific Crest Trail, un sottopassaggio del ponte all’uscita dell’autostrada Mt. Ashland e un sito vicino al confine con la California chiamato Bear Gulch, dove un grande canale sotterraneo attraversa la collina molto al di sotto del autostrada sfrecciante. Le telecamere di Schelz hanno individuato un’ampia varietà di animali, tra cui una lince rossa e un pescatore del Pacifico.

“È davvero un buon posto”, dice Schelz. “Sei lontano dal rumore, ed è un bel tunnel grande.”

Le telecamere hanno spiato orsi, puma, linci rosse, procioni, puzzole, una donnola e molti cervi e volpi. Rimarranno al loro posto per almeno un anno intero, in modo che il gruppo possa imparare quali animali utilizzano siti diversi nel corso delle stagioni.

Anche se è sempre emozionante scoprire cosa hanno catturato le telecamere, qualcuno deve passare al setaccio le centinaia di video e le migliaia di immagini fisse. La dott.ssa Karen Mager, professoressa presso il Dipartimento di scienze ambientali, politiche e sostenibilità della Southern Oregon University, ha reclutato due studenti universitari, Alex Zenor e Maya Smith, per aiutare con il compito monumentale. Come parte dei loro progetti senior capstone, Zenor e Smith hanno analizzato i dati delle telecamere di Schelz, insieme ad alcuni installati da loro e dal dottor Mager.

Hanno scoperto che mentre alcuni siti, incluso Bear Gulch, sono utilizzati da un’impressionante varietà di specie, altri vedono nel complesso più traffico.

“Avevamo alcuni siti che venivano utilizzati quasi esclusivamente da cervi, ma venivano utilizzati a tassi molto elevati”, afferma Mager. “E sappiamo dai dati di collisione dei veicoli che i cervi sono l’animale più comune colpito dalle auto, causando i maggiori danni agli animali e alle persone”.

Un sottopassaggio esistente sotto la I-5 vicino al Monumento Nazionale Cascade-Siskiyou.

Un sottopassaggio esistente sotto la I-5 vicino al Monumento Nazionale Cascade-Siskiyou.

Giulietta Grable/JPR

Secondo i dati di ODOT, tra il 2016 e il 2020, 161 cervi sono stati colpiti da veicoli nel tratto di 15 miglia tra Ashland e il confine con la California. E questi sono solo gli incidenti che sono stati segnalati. Queste collisioni non sono solo pericolose, sono anche costose. ODOT afferma che ogni volta che un veicolo si scontra con un cervo, la combinazione di risposta alle emergenze, rimorchio, riparazioni e spese mediche costa $ 6.617. Quando la collisione coinvolge un alce, il costo medio sale a $ 17.483.

Gli incroci pianificati della fauna selvatica funzionano. Una serie di progetti su un tratto dell’autostrada 97 appena a sud di Bend ha notevolmente migliorato la vita dei cervi muli che tentano di attraversare la trafficata arteria. I miglioramenti, che includono un nuovo sottopassaggio costruito esclusivamente per la fauna selvatica, hanno ridotto dell’86% le collisioni tra animali selvatici e veicoli da quando sono stati completati nel 2012. Quasi 30 specie diverse sono state documentate utilizzando gli incroci.

Zenor e Smith hanno presentato le loro scoperte a docenti e studenti alla fine del semestre primaverile; hanno anche condiviso i loro dati con il Gruppo Samara. Altri studenti hanno espresso interesse a portare avanti il ​​loro lavoro.

“È meraviglioso fare da mentore a studenti universitari che stanno davvero assumendo un ruolo guida nello svolgere questo lavoro che è così utile per la regione”, afferma Mager.

Affinare le strategie

A giugno, la Coalizione si è riunita presso la Sampson Creek Preserve vicino ad Ashland per iniziare a delineare strategie di progettazione per otto siti di attraversamento della fauna selvatica lungo la I-5. Leslie Bliss-Ketchum, direttrice del Samara Group, e Melanie Klym, ingegnere senior del River Design Group, hanno guidato lo sforzo. L’obiettivo era trovare fino a tre alternative per ogni sito.

La coalizione non sta sostenendo un’unica struttura, ma piuttosto un insieme di progetti che insieme miglioreranno la “permeabilità dell’habitat” attraverso la I-5. Le opzioni vanno da semplici correzioni come piantare vegetazione su entrambi i lati di un canale sotterraneo esistente alla costruzione di un ponte completamente nuovo. In un sito come il sottopassaggio di uscita del monte Ashland, molto utilizzato dai cervi, il gruppo probabilmente non consiglierà di alterare la struttura fisica, afferma Bliss-Ketchum. “Si tratta più di aggiungere recinzioni per incanalare la fauna selvatica attraverso di essa e apportare alcune modifiche all’habitat per aiutare a supportare gruppi più diversificati di animali”.

Alcuni animali sono più esigenti di altri. Gli uccelli evitano i bordi delle strade rumorosi. Le salamandre possono essere confuse dall’ambiente buio all’interno di un canale sotterraneo. Ai cervi non piace la luce artificiale. I procioni e le volpi entrano prontamente nei canali sotterranei, ma altri piccoli mammiferi potrebbero non farlo a meno che non abbiano una sporgenza asciutta o posti dove nascondersi dai predatori. La distanza tra gli incroci sullo stesso tratto di autostrada è importante anche perché animali di grandi dimensioni come cervi e puma possono percorrere distanze maggiori per accedere agli incroci rispetto ai “piccoli ragazzi”, afferma Bliss-Ketchum.

L'ecologo della BLM Charlie Schelz si trova in un grande canale sotterraneo che passa sotto la I-5 a Bear Gulch vicino al confine con la California.

L’ecologo della BLM Charlie Schelz si trova in un grande canale sotterraneo che passa sotto la I-5 a Bear Gulch vicino al confine con la California.

Giulietta Grable/JPR

“Quando si pensa a tutti i diversi animali che potrebbero essere bloccati da una grande strada come la I-5, avere frequenti opportunità aiuta davvero a sostenere una diversità di specie”, afferma.

Mentre Bliss-Ketchum affronta le questioni ecologiche, Klym sta aiutando il gruppo a comprendere le sfide logistiche della geologia altamente erodibile del corridoio e del terreno scosceso.

“Ci piace dire che Leslie aiuta con il ‘cosa’ e il ‘perché’, e io aiuto a capire il ‘come’”, dice Klym. Ciò include considerare il costo potenziale di un progetto, ma anche capire dove mettere in scena i materiali, ridurre al minimo le interruzioni del traffico e lavorare con le tribù per proteggere le risorse culturali.

In alcuni casi, il gruppo può raccomandare di ampliare un canale sotterraneo esistente o di sostituire un canale sotterraneo con un ponte, soprattutto se possono apportare miglioramenti per la fauna selvatica al lavoro che è probabile che ODOT intraprenderà comunque. Ad esempio, un rappresentante dell’ODOT ha recentemente mostrato al gruppo due canali sotterranei vicino al confine con la California che sono stati intasati da limo e detriti.

ODOT dovrà affrontare questo problema, afferma Bliss-Ketchum. “Come possiamo quindi raddoppiare i nostri benefici e renderli migliori per la fauna selvatica allo stesso tempo?”

Quando la coalizione si riunirà di nuovo ad agosto, esaminerà le alternative e selezionerà quella migliore per ciascun sito. Questo autunno riassumeranno il loro piano per l’intero corridoio in una relazione di progettazione concettuale. Quindi, il lavoro di ingegneria e progettazione può iniziare sui progetti che ODOT decide di affrontare.

Nel frattempo, ODOT ha richiesto una sovvenzione di $ 500.000 attraverso l’America the Beautiful Challenge, un nuovo programma di sovvenzioni pubblico-privato ospitato dalla National Fish and Wildlife Foundation creato appositamente per progetti di conservazione e restauro. ODOT vuole sostituire un canale sotterraneo che attualmente incanala Neil Creek sotto la I-5 a sole cinque miglia a nord di Ashland. L’acqua turbolenta e in rapido movimento all’interno del canale sotterraneo rende difficile per i pesci autoctoni come il salmone Coho e lo steelhead accedere all’acqua pulita e fredda sopra di esso. Sostituire la struttura con un ponte, che permetterebbe al torrente di fluire in modo più naturale, aiuterebbe i pesci a navigarlo; la riva del torrente darebbe anche agli animali terrestri un modo sicuro per passare sotto il ponte.

Con il cambiamento climatico, l’impulso per questi progetti sta diventando sempre più urgente, afferma Williams.

“Abbiamo a che fare con l’aumento della siccità, degli incendi e della riduzione del manto nevoso; tutto ciò si traduce in cambiamenti negli habitat”, afferma Williams. “Gli animali devono essere in grado di muoversi nel paesaggio e il cambiamento climatico non fa che aumentare queste richieste”.

Fortunatamente, è un buon momento per le traversate della fauna selvatica in Oregon. Oltre all’America the Beautiful Challenge, il Biden’s Infrastructure and Jobs Act ha stanziato 350 milioni di dollari per un programma pilota di attraversamento della fauna selvatica, e questo marzo la legislatura dell’Oregon ha approvato un disegno di legge che stanzia 7 milioni di dollari per progetti di corridoi della fauna selvatica, che ODOT amministrerà.

È probabile che i progetti nell’Oregon meridionale attirino finanziamenti, afferma Williams, aggiungendo che molte delle persone che guidano questo tratto della I-5 riconoscono la necessità di un passaggio sicuro della fauna selvatica.

“Una delle cose straordinarie del lavoro di attraversamento della fauna selvatica è che sembra essere supportato da quasi tutti”, afferma Williams. “In questo giorno ed età in cui la politica è così divisiva, è piacevole lavorare su una questione che ha un sostegno così ampio”.

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