‘Hai completamente fallito.’ Il Dipartimento di Giustizia ha sottovalutato quasi 1.000 morti nelle carceri statunitensi

 'Hai completamente fallito.'  Il Dipartimento di Giustizia ha sottovalutato quasi 1.000 morti nelle carceri statunitensi

Un informatore di Twitter testimonia davanti alla commissione giudiziaria del Senato

Il senatore statunitense Jon Ossoff (D-GA) durante un’audizione della commissione giudiziaria del Senato a Capitol Hill, 13 settembre 2022 a Washington, DC. Credito – Kevin Dietsch—Getty Images

Il Dipartimento di Giustizia ha sottostimato quasi 1.000 morti nelle carceri, nelle carceri o durante gli arresti durante l’ultimo anno fiscale, secondo i risultati di un’indagine bipartisan durata quasi un anno.

L’indagine di 10 mesi, delineata in un rapporto del 20 settembre pubblicato congiuntamente dalla sottocommissione permanente per le indagini del Senato e dall’Ufficio per la responsabilità del governo, era incentrato sul fatto che il Dipartimento di giustizia (DOJ) avesse rispettato il Death in Custody Reporting Act (DCRA) di 2013. DCRA richiede al dipartimento di raccogliere dati dagli stati sui decessi nelle carceri e nelle carceri e presentare al Congresso un rapporto che analizzi quei dati per proporre soluzioni su come ridurre tali decessi. L’indagine ha rilevato che il DOJ ha mancato la morte in custodia di 990 persone nell’anno fiscale 2021, che la conservazione dei dati da parte del DOJ è stata disordinata dal 2016 e che il rapporto che deve presentare al Congresso non sarà completo fino al 2024: otto anni oltre la data di scadenza.

Inoltre, l’indagine ha rilevato che molti dei dati raccolti dal DOJ sono incompleti. Al 70% dei dati di cui dispone il DOJ manca almeno una serie di informazioni richieste, ad esempio razza, etnia, età o sesso, e al 40% manca una descrizione delle circostanze della morte della vittima. Dopo un’audizione al Senato sulla questione martedì, il presidente della sottocommissione, il senatore Jon Ossoff, un democratico della Georgia, non ha detto se il DOJ avrebbe subito conseguenze per il mancato rispetto della legge. Ha detto a TIME che “il primo passo è la ricerca dei fatti e della verità. Un’udienza come questa fa parte del processo di responsabilità”.

“Riteniamo che la raccolta di dati sui decessi in custodia sia un passo nobile e necessario verso un sistema giudiziario trasparente e legittimo”, ha detto ai senatori Maureen Henneberg, il funzionario del DOJ che guida la contabilità dei decessi in custodia. “Come so che questo comitato apprezza, è un’impresa importante raccogliere queste informazioni da 56 stati e territori, che a loro volta si basano sui rapporti di migliaia di carceri, carceri locali e forze dell’ordine. Ma crediamo fermamente che ne valga la pena”. Nel 2020, secondo i dati più recenti disponibili dal DOJ, circa 1,5 milioni di persone sono state incarcerate in strutture statali e locali negli Stati Uniti

“Stiamo parlando di una quantità di informazioni piuttosto gestibile qui”, ha detto a Henneberg il senatore Ron Johnson, un repubblicano del Wisconsin. “Hai completamente fallito. Voglio dire, letteralmente, hai completamente fallito.

Hanno testimoniato anche i familiari di due uomini morti nelle carceri della Louisiana e della Georgia. Ossoff ha riprodotto una clip di una telefonata tra Belinda Maley e suo figlio Matthew Loflin, morto nel centro di detenzione della contea di Chatham in Georgia nel 2014 per insufficienza cardiaca. Nella clip, si può sentire Loflin dire a sua madre: “Ho tossito sangue e ho i piedi gonfi. Fa male, mamma… morirò qui dentro». Maley, testimone all’udienza, è rimasta visibilmente scossa per tutta la durata della clip.

“Ho perso tutti i miei messaggi vocali da lui”, ha detto Maley, “quindi lo shock di ascoltare di nuovo la sua voce, nel peggiore dei modi, è semplicemente troppo”.

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Il Dipartimento di Giustizia sostiene che le lacune si sono verificate a causa delle modifiche al processo di rendicontazione negli ultimi dieci anni. Il DCRA è stato approvato per la prima volta nel 2000 ed è stato successivamente riautorizzato nel 2013 con disposizioni aggiuntive. Il Bureau of Justice Statistics (BSJ) era stato precedentemente incaricato di compilare questi dati e lo ha fatto con successo nei rapporti che sono stati rilasciati al pubblico. Ma la nuova iterazione del DCRA ha legato alcune sovvenzioni per gli stati alla loro conformità nel fornire al DOJ dati completi sui decessi in custodia. All’udienza, Henneberg ha detto ai senatori che legare la raccolta dei dati al finanziamento delle sovvenzioni ha causato due problemi: ha disincentivato gli stati a fornire dati completi per non rischiare di perdere i finanziamenti statali e perché BJS, un braccio neutrale di raccolta dati del DOJ, non poteva essere coinvolto in un programma che imponeva sanzioni, il DOJ ha dovuto trasferire la raccolta dei dati al Bureau of Justice Assistance (BJA) nel 2016. Quella transizione da un’agenzia di raccolta dati a un’altra, ha rilevato l’indagine, è dove il DOJ è caduto in corretta raccolta dei dati sui decessi in custodia.

“L’attuale processo merita di essere rivalutato”, ha affermato Henneberg. “In qualità di agenzia statistica federale, a BJS è vietato utilizzare i suoi dati per scopi diversi dalla statistica o dalla ricerca. Sebbene il DCRA del 2013 fosse ben intenzionato, ha avuto conseguenze negative non intenzionali”.

Johnson ha riconosciuto che sia il Congresso che la burocrazia potrebbero svolgere un ruolo nella creazione di un processo di raccolta dei dati imperfetto, ma ha affermato che tali problemi avrebbero potuto essere risolti se i due bracci di raccolta dei dati avessero semplicemente coordinato gli sforzi. Ossoff ha aggiunto che c’erano prove iniziali che il BJA non stesse raccogliendo correttamente i suoi dati, ma il DOJ non è riuscito a fare nulla al riguardo.

“[DOJ is] non adempiono ai loro obblighi legali”, ha detto Ossoff ai giornalisti dopo l’udienza. “Poiché abbiamo condotto questa indagine, perché abbiamo fatto luce su questo fallimento… ora stanno dicendo, otto anni dopo l’entrata in vigore di quella legge, che non possono attuarla con successo”.

Prima della fine dell’udienza, Vanessa Fano, il cui fratello Jonathan Fano è morto suicida nella prigione parrocchiale di East Baton Rouge in Louisiana nel 2017, si è lamentata della fiducia che la sua famiglia aveva riposto nel sistema. “Coerentemente ci è stato detto di fare le cose in un certo modo e che le cose stavano andando correttamente”, ha detto Fano. “Se ci fossero state divulgate le informazioni su quanto siano orribili le condizioni in quella struttura e su quanto pochi ricevono effettivamente cure adeguate, avremmo insistito per un risultato diverso”.

Andrea Armstrong, professore di diritto alla Loyola University, che ricerca e mantiene un database di decessi in custodia in Louisiana, ha detto ai senatori che storie come quella di Fano e Maley sono il motivo per cui il governo federale ha bisogno di dati accurati. “I decessi in custodia possono segnalare sfide più ampie in una struttura”, ha affermato. “È impossibile riparare ciò che è invisibile”.